Έρχονται τα «βιολογικά» ελαστικά

Πόσο πιθανή είναι η δημιουργία ελαστικών αυτοκινήτων από ζαχαρότευτλα, άχυρα ή ξύλο; Μπορεί να ακούγεται παράξενο αλλά η Michelin, ο δεύτερος μεγαλύτερος κατασκευαστής ελαστικών για οχήματα στον κόσμο, ανακοίνωσε ότι ξεκινά ένα μεγάλο ερευνητικό πρόγραμμα με στόχο να παράγει ελαστικά που θα περιέχουν οργανική ύλη.

Το πρόγραμμα, που φέρει την ονομασία «Bio Butterfly», περιλαμβάνει την κατασκευή μιας πιλοτικής εργοστασιακής μονάδας και θα πραγματοποιηθεί σε συνεργασία με το δημόσιο ερευνητικό κέντρο IFP Energies Nouvelles και τη θυγατρική του εταιρεία Axens. Το γαλλικό υπουργείο Περιβάλλοντος και η κρατική Υπηρεσία Διαχείρισης Ενέργειας θα υποστηρίξουν το σχέδιο με επιδότηση 14,7 εκατ. ευρώ, ενώ ο συνολικός προϋπολογισμός του προγράμματος για την επόμενη οκταετία εκτιμάται σε 52 εκατ. ευρώ.

Για την παραγωγή ελαστικών, η Michelin χρησιμοποιεί αυτή τη στιγμή ένα μίγμα φυσικού και συνθετικού ελαστικού ως πρώτη ύλη. Το βασικό συνθετικό συστατικό όμως είναι το βουταδιένιο, ένα υποπροϊόν του πετρελαίου, το οποίο ενδεχομένως να εξαντληθεί μέχρι το 2020 λόγω της γενικότερης εξάντλησης των αποθεμάτων του πετρελαίου.

Παραδόξως, η απειλή αυτή συνδέεται με το αυξανόμενο παγκόσμιο ενδιαφέρον προς το σχιστολιθικό αέριο, που μπορεί να οδηγήσει σε πτώση των τιμών του φυσικού αερίου και αποτελεί μία νέα ενεργειακή πηγή.

Την περίοδο 2011-12, τα πρώτα σημάδια ελλείψεων διπλασίασαν τις τιμές, προκαλώντας μεγάλη ανησυχία στους κατασκευαστές ελαστικών. Παρόλο που οι τιμές έχουν πέσει από τότε, οι εταιρείες φοβούνται ότι είναι θέμα χρόνου να ανεβούν ξανά και θα επηρεαστεί αναγκαστικά και το κόστος παραγωγής και η λιανική τιμή των ελαστικών.

Γι’ αυτό το ενδιαφέρον στρέφεται προς τα οργανικά υλικά. Η Μichelin αρχικά θα δοκιμάσει την αξιοποίηση των οργανικών υλικών που θεωρούνται απόβλητα, τα οποία με την κατάλληλη επεξεργασία θα δώσουν ένα είδος βιο-βουταδιένιου. Όμως, μένει να αποδειχτεί στην πράξη ότι κάτι τέτοιο είναι τεχνικά εφικτό και οικονομικά βιώσιμο.

Και άλλες μεγάλες εταιρείες ελαστικών όμως, όπως η Bridgestone, και χημικές εταιρίες όπως οι Eni και TPC, μελετούν εναλλακτικές λύσεις για το βουταδιένιο.

Πηγή: The Guardian, enet.gr